Bàn thắng hồi cuối tuần trước của Daniel James là rất ý nghĩa đối với anh và đã truyền cảm hứng cho rất nhiều người. Nhưng hãy nhớ rằng, đó chỉ là bước khởi đầu cho một hành trình cực kỳ đáng trông đợi khác.

Ở vòng 1 Ngoại hạng Anh, Manchester United bất ngờ thắng đậm 4-0 trước địch thủ Chelsea. Trong số 4 pha lập công ấy, có bàn thắng ý nghĩa của Daniel James.

Được tung vào sân ở phút 74, tân binh Daniel James chỉ mất 7 phút để ấn định chiến thắng 4-0 cho Manchester United, sau đường kiến tạo của Paul Pogba.

Sau màn trượt cỏ và ăn mừng đầy phấn khích với các đồng đội, James đã chỉ thẳng hai tay lên trời để dành tặng pha lập công cho người cha quá cố, vốn vừa qua đời chỉ 3 tuần trước khi con trai được MU chiêu mộ với giá 15 triệu Bảng.

“Tôi rất nhớ cha, người đã luôn lái xe đưa tôi đến sân tập luyện và thi đấu. Trong quá khứ, có những thời khắc tôi rất buồn và nản nhưng cha luôn khuyên hãy nỗ lực, đừng dừng chơi bóng. Giờ đây, có lẽ ông cũng đang theo dõi tôi” – chân sút sinh năm 1997 nói sau trận đấu.

“Lập công cho MU thật tuyệt vời, và sẽ còn tuyệt hơn nữa nếu cha ở đây chứng kiến khoảnh khắc này. Điều đó đã không xảy ra, nên tôi dành tặng bàn thắng này cho ông” – tân binh Quỷ đỏ chia sẻ xúc động.

Longform - Daniel James

Trước đó, Rashford (cú đúp) và Anthony Martial là những người đã ghi bàn, mở ra chiến thắng tưng bừng ở vòng đấu đầu tiên cho MU.

Daniel James là tân binh đầu tiên của Quỷ đỏ dưới thời HLV Ole Gunnar Solskjaer. Anh nhận được nhiều kỳ vọng khi được tung vào sân trong nửa cuối hiệp hai và đã không phụ lòng sự tin tưởng ấy.

Longform - Daniel James

Một buổi tối mát trời cuối Xuân tháng 1/2019, tại quán rượu Leaping Wolf, tọa lạc ngay phía sau khán đài Stan Cullis của SVĐ Molineux, các CĐV Wolverhampton Wanderes đứng chật cả quán đang hò hét ăn mừng chiến thắng của đội nhà trước Manchester United ở FA Cup.

Đó là trận đấu mở màn cho… phong độ lao dốc của Quỷ đỏ trong giai đoạn còn lại của mùa giải, dẫn đến kết cục là họ chỉ về đích thứ 5 ở Premier League, không giành được vé dự UEFA Champions League năm nay.

Trong khi đó, ở một góc khác của quán, màn hình chiếu trận Swansea City với Manchester City bỗng dưng thu hút sự chú ý khi tiềng ồ vang lên, sau tình huống cầu thủ chạy cánh trái của Bầy Thiên nga bức tốc cực nhanh vượt qua cầu thủ kỳ cựu Kyle Walker.

Chân chạy cánh ấy là Daniel James, và đó là tất cả những gì ký giả Andy Mitten của GQ Magazine biết về cầu thủ trẻ này, trước khi anh bắt đầu được MU theo đuổi.

Quỷ đỏ biết rằng chàng trai 21 tuổi muốn rời Swansea, và phía đội bóng này dù có muốn thì cũng không thể giữ anh lại. 

Từ khi xuống hạng từ Premier League một năm về trước, Swansea đã phải bán đi rất nhiều trụ cột trong đội hình. Chính những màn ra đi đó cho các cầu thủ trẻ như James có cơ hội bước lên và thể hiện mình.

Đó là một thanh niên sinh ra và lớn lên ở Beverley, một thị trấn nằm gần thành phố Hull. 

Anh từng rèn luyện tại lò đào tạo của Hull City danh tiếng, nhưng do cha anh có quê quán ở Aberdare, Rhondda, nên cả gia đình James đã trở về xứ Wales sinh sống từ khi anh 14 tuổi. Nơi ấy, James gia nhập học viện của Swansea và phát triển một cách nhanh chóng.

“Cậu ấy là hạt nhân quan trọng trong hệ thống đào tạo trẻ của Swansea, và từng đạt được nhiều thành công cùng đội U23 như vô địch Premier League Division 2 mùa 2016-17. 

Một số cầu thủ trẻ ngày ấy hiện đang đá cho chính đội một Swansea” – Ian Mitchelmore, ký giả chuyên viết bài về Swansea và bóng đá xứ Wales cho trang Walesonline cho biết.

Longform - Daniel James

“Sau đó, James chuyển đến chơi cho Shrewsbury ở League One theo dạng cho mượn, nhưng rồi lập tức trở lại không được ra sân nổi một trận. Phía Shrewsbury chê rằng cậu ấy không đủ sức đá cho đội một của CLB này”.

Thất bại ấy là một điều hay, khi James được ra mắt đội một Swansea vào tháng 1/2018 và rồi sớm mở tài khoản trong chiến thắng 8-1 trước Notts County ở FA Cup. 

Dẫu vậy, sau trận đó, James lại không có thêm cơ hội chơi thêm trận nào cho đội một mùa giải ấy.

Nhưng cuộc đời thì vẫn là chuỗi ngày “lên voi, xuống chó”: Đến tháng 6/2018, Graham Potter trở thành tân HLV của Swansea và ông muốn sử dụng Daniel James thường xuyên hơn. 

“Dưới bàn tay hướng dẫn của Potter, James trở thành một cầu thủ đáng chú ý trong các trận cầu của Bầy Thiên nga. Rất nhiều khi, anh khiến các CĐV ở Molineux bật khỏi ghế và reo hò trong thích thú” – ký giả Mitchelmore chia sẻ tiếp.

“Đến tháng 1/2019, Daniel James từng suýt cập bến Leeds United. Tất cả điều khoản đã được thống nhất nhưng vào giờ chót, ông chủ Huw Jenkins của Swansea đã hủy thương vụ. Dan khi đó rất thất vọng khi được ra đi, nhưng cũng không phản ứng quyết liệt gì vì cậu ấy khá lành tính. Từ đó, cậu ấy bắt đầu thi đấu tốt hơn và ghi một bàn thắng siêu phàm vào lưới Brentford ở FA Cup”.

Longform Daniel James

Không ngoa một chút nào khi dùng từ “siêu phàm” để miêu tả bàn thắng ấy. Xuất phát từ một tình huống phản công của Swansea, James nhận bóng từ rìa vòng cấm địa đội nhà. 

Anh “sang số”, rồi bức tốc vượt qua đến BA cầu thủ của đối phương dù xuất phát sau đến VÀI MÉT. Ba cầu thủ của Brentford ấy thậm chí được ví như.. nhận thẻ đỏ – bị loại khỏi tình huống bóng – vì “tội” cố ngăn cản James.

Phần thưởng cho bàn thắng ấy nói riêng và chiến thắng 4-1 đó nói chung là lần giáp mặt với gã khổng lồ Manchester City, nơi Swansea tất nhiên là… đại bại và bị loại. Nhưng chẳng hề gì, ít nhất là với James. 

Kể từ khi kỳ chuyển nhượng mùa Đông kết thúc cho đến hết mùa giải, James chỉ vắng mặt trong đúng một trận của Swansea, là cuộc đối đầu với Bristol.

Và đó là cái thở phào cho đội bóng có biệt danh The Robins, vì họ biết James là một mối họa, và thực tế đã chuẩn bị sẵn phương án đối phó với anh. 

“Chúng tôi biết cậu ấy là một cầu thủ nguy hiểm, và xác định rõ rằng đấy là một trong những mối đe dọa lớn nhất từ hàng công của Swansea, không chỉ bởi tốc độ, mà còn vì lối chơi của cậu ấy nữa. 

Daniel James rất giỏi… rình mò đối thủ của mình. Cậu ấy thường đoán trước là ai sẽ có bóng và sẵn sàng xấn đến cướp ngay của đối thủ khi họ vừa nhận bóng, một cầu thủ rất tinh quái” – trợ lý Dean Holden của Bristol nhận định.

Longform - Daniel James

Nhìn James tự mình cướp bóng, đẩy quả bóng đi thật dài và rồi “solo kill” đối thủ bằng một cú bức tốc khó thể ngăn chặn trước khi sút bóng vào lưới, thật dễ dàng để liên tưởng đến Gareth Bale. 

MU thích điều này, vì họ từng muốn mua Bale thời đỉnh cao nhưng không thành công.

Longform Daniel James

Song James không hề hoàn hảo như vẻ ngoài hào nhoáng, mà thực tế cũng chỉ mới tiến bộ trong thời gian gần đây. 

Điều quan trọng là anh tiến bộ khá nhanh: “Hồi đầu mùa, khả năng dứt điểm là một điểm yếu rất lớn trong lối chơi của Daniel James” – ký giả Mitchelmore khẳng định. 

“Nhưng nó đã sớm được cải thiện trong 3-4 tháng qua. Hầu hết bàn thắng của cậu ấy đến trong giai đoạn sau của mùa giải.”

Một vấn đề nữa của James, là anh chưa hề có kinh nghiệm thi đấu ở cấp độ hàng đầu, cụ thể ở đây là Ngoại hạng Anh. 

Tất nhiên sẽ có rất nhiều nghi ngờ về việc James có thể tiến bộ một cách ổn định ở Old Trafford hay không. 

Chuyện đó cần thời gian trả lời, song hiện tại, quan trọng là James đang được yêu mến bởi sự tự tin, và xuất thân rất giống nhiều trường hợp thành công ở MU trước đây.

Đó là Steve Coppell từ Tranmere Rovers, là Gordon Hill từ Millwall trong cùng năm 1975, hay “kẻ vô danh” Andrei Kanchelskis năm 1991. 

Tất cả từng nhíu mày khi những chân chạy cánh trẻ trung này gia nhập Quỷ đỏ, nhưng rồi đạt được những thành tựu không thể nghi ngờ trong màu áo này.

HLV trưởng ĐT Xứ Wales Ryan Giggs, người chắc chắn đủ tư cách để nhận định về những chân chạy cánh, cũng đánh giá cao tiềm năng của James. Bằng chứng, là Giggs đã cho James ra mắt ĐTQG từ tháng 11 năm ngoái khi đối đầu Albania. 

Huyền thoại MU cũng cho anh đá chính ngay từ đầu trước Slovakia trong một trận vòng loại EURO, và James đã không phụ lòng người thầy mới khi ghi bàn thắng duy nhất của trận đấu ở phút thứ… 5.

Longform - Daniel James

Còn với Manchester United thời điểm này thì sao? “Daniel James sẽ là một lần gió mới” – Mitchelmore khẳng định. Sau bàn thắng cực kỳ ý nghĩa trong ngày ra mắt Ngoại hạng Anh, James được trông đợi sẽ hòa nhập nhanh chóng hơn nữa, và góp sức giúp MU tiếp tục chiến thắng bằng những cơn lốc nơi đường biên của mình.

Tác giả: Kiều Phong
Đồ họa: Kim Thành

BÀI VIẾT CÙNG CHUYÊN MỤC

Bình Luận